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笑いと健康には深い関係が!笑顔を心がけるメリット

JENNIE 編集部
2018年05月25日

「笑い」にはさまざまな健康効果があるといわれていますが、具体的にどのようなものがあるのでしょうか。

医学的にもその効果が実証されている笑いの効果について、その仕組みとともにご紹介します。

笑いの健康効果はたくさん

「笑う門には福来る」という言葉の通り、笑顔を心がけることでさまざまなメリットがあります。まずは笑顔によって得られる効果についてご紹介します。

・ストレス解消
笑うことによって脳内には、主に3つの物質が分泌され、ストレスが緩和されやすくなるといわれています。

ひとつ目は、「βエンドルフィン」。この物質は恋愛初期のドキドキ感を味わった際や、ランナーズハイの状態のときに分泌されるといわれています。

次に、人に褒められた際や目標を達成したときに分泌される「ドーパミン」。最後は、別名「幸せホルモン」とも呼ばれる「セロトニン」です。この物質は不安な気持ちや、高ぶった感情を落ち着かせたり、ゆったりとした感情をもたらしてくれます。

このように笑いは、ストレス解消につながる幸福な気持ちをもたらし、不安な感情を落ち着かせる効果があるのです。

・脳の活性化
先に述べたように笑いにより脳にはさまざまな物質が分泌されます。これらの物質は「脳内麻薬」とも呼ばれ、脳内の血液量も増加させる効果があるといわれるものです。

これは認知症の要因のひとつとされる脳の血液量の減少に歯止めをかける効果が期待できるものです。また、「海馬」という新しいことを学んだ際に働く脳の器官が笑うことで容量が増え、記憶力がアップするともいわれています。

・ダイエット効果
「笑い」は脳への影響だけでなく、運動効果も期待できます。たとえば、1日に100回笑うことは自転車型トレーニングマシンを15分間漕ぎ続けたのと同等の運動効果があるといわれています。

さらに、声を意識的に出して笑う方が全身に与える運動効果が高いといわれ、それが決して心からの笑いでなくても、心身への影響は大差ないともいわれます。

このように「笑い」はストレス解消や脳の活性化を行い、ダイエットにも有効な運動効果も期待できることから、病気を遠ざける身近な良薬といます。

笑いが健康に効果をもたらす理由

「笑い」にはNK(ナチュラルキラー)細胞という免疫細胞を活性化させる作用があるといわれています。

NK細胞は体内に侵入するウイルスやがん細胞など、体内に悪影響を及ぼす物質を退治しているリンパ球の一種です。NK細胞は体内で異常が発生していないかを探り、異常が発生した際には最前線で働くという重要な役割を担っているのです。

しかしNK細胞は非常に繊細な性質で、ストレスや加齢によりその力が弱まることは避けられません。そこで弱まったNK細胞を活性化させ、免疫力を十分に発揮するために効果的とされるのが「笑い」なのです。

ただし、免疫力は強ければ良いというわけではありません。自己免疫疾患と呼ばれるリウマチなどの病気は、免疫力が体に悪影響を及ぼす物質だけでなく、自分自身の体にまで攻撃することで引き起こされるといわれています。こうした免疫システムのバランスを全体的に整える効果も、笑いにはあることが実験により明らかとなっているのです。

また、がん患者を含む男女に漫才などを観賞し大いに笑うという体験をしてもらったところ、その後のNK細胞の活性化率が低かった人は上昇し、高過ぎた人は正常に近づくよう調整作用が起こったという実験結果もあります。免疫力がアップすることで、日常生活のなかでも風邪やインフルエンザ、花粉症などのアレルギーへも対抗できる体づくりが期待できます。

このように笑うことで、体に悪影響を及ぼす物質への抵抗力が高まるとともに免疫異常の改善も期待できるのです。

作り笑いでも効果あり!笑顔を心がけよう

これまで述べてきたように、「笑い」は人間にとってさまざまな良い影響を与えてくれます。運動不足や食生活の乱れ、ストレスなどによって引き起こされる生活習慣病も、笑いによって改善が期待できます。ストレスは年齢を重ねるとともに感じやすくなるといわれており、子どもは大人に比べ、1日に笑う回数がとても多く、同時にストレスを感じることも少ないのです。

ストレスを感じないから笑うのか、笑うからストレスを感じないのか、その相互関係は明らかになっていませんが、笑いはストレス解消に大きな効果をもたらしてくれます。

しかし、笑いが良いのはわかっていても心から毎日笑うのはなかなか難しいでしょう。そのようなときには、意識して笑顔をつくるだけでも同等の効果があるといわれています。口角をキュッと上に上げ、たとえ作り笑いでも情報は脳の中枢を刺激し、楽しいという感情が湧いてくるのです。

ーまとめー

「笑い」は意識することで誰にでもできる身近な健康法です。また、笑顔で人と接することは相手にも良い影響を与えることができます。今までよりも少しだけ笑いを意識することで、体にも心にもパワーを与え、生きる活力となるでしょう。

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